ENTREVISTA – DAMON DI BARI, EL SEXTO MIEMBRO DE RIOT

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PEDRO ALONSO
Damon Di Bari es una de las personas que mejor conocía al sensacional guitarrista y mentor de los neoyorquinos Riot, Mark Reale. Comenzó como técnico de iluminación de la banda en la gira de Thundersteel y acabó desempeñando las más dispares funciones en una trayectoria de más de veinte años. Apodado como ‘el sexto miembro’, Di Bari nos acerca a la personalidad del desaparecido genio en esta entrevista en exclusiva. Mark Reale (*) murió el 25 de enero de 2012 a consecuencia de unas complicaciones en la enfermedad de Crohn que padecía. Dejó tras de sí un enorme legado musical en los más de 35 años de carrera tanto con Riot, la banda que él mismo fundó, como con Westworld.

*Para conocer más sobre Mark Reale pincha aquí.

¿Cómo conociste a Mark Reale?
Fue en mayo de 1988 en un ensayo antes de que empezara la gira de Thundersteel. Conseguí el trabajo de técnico de batería, conductor del camión de la banda y encargado de las luces de Riot. La iluminación es mi fuerte pero soy bastante manitas para cualquier cosa. Nos quedábamos en un apartamento en la ciudad, que más bien era como una caja de cerillas. Hacía mucho calor aquel año y no contábamos con aire acondicionado. Pero bueno, recuerda que tenía 20 años entonces y estaba en la gran ciudad de Nueva York con Riot. ¿Qué podía ser mejor que eso?

¿Eras fan de la banda antes de unirte a Riot?
Debo confesar que no, entonces me gustaban grupos como Scorpions, Def Leppard, Judas Priest, AC/DC, Dio, además de otros estilos de música. Toqué la trompeta en distintos períodos de mi etapa escolar. También puedo leer y escribir música, así que también escucho bastante música clásica. Lo llevo en la sangre y es parte de mi familia. El primer concierto que vi fue Neil Diamond. A Mark le encantaba cuando yo estaba en el escenario chequeado los monitores. Solía ‘intentar’ cantar algunas de las canciones de Neil haciendo el tonto. Todavía puedo escuchar a Mark riéndose como si fuera ayer, así como al resto de la banda. Me decían que sonaba como Neil Diamond. Me encantaba hacer bromas con el grupo y con los seguidores. Desde que conseguí ese trabajo, comencé a formar parte del equipo de la banda.

¿Podrías explicar en qué ha consistido tu trabajo en Riot en estos 25 años y a qué se debe tu sobrenombre de sexto miembro?
Lo de ‘sexto miembro’ es un mote que me pusieron los fans hace años. Mi conexión con Riot comenzó en 1988 después de haber hecho un concierto en San Antonio el año anterior con dos de los miembros de la formación de Thundersteel: Bobby Jarzombek y Don Van Stavern. Ellos actuaron en el legendario teatro Cameo en San Antonio, el mismo local donde Metallica habían tocado en 1987. El guitarrista John Greel de Winterkat, el vocalista Gilbert ‘Buster’ Grant Guzman junto con Bobby y Don realizaron un gran concierto para el público local. Yo hice las luces y la pirotecnia para la banda aquella noche. Después les di mi teléfono a Don y a Bobby y les dije que me encantaría trabajar con ellos. Tres meses después me llamaron para salir de gira con el nuevo disco de Riot, Thundersteel. Entonces yo tenía 20 años y mi madre había muerto en 1986. Estaba completamente preparado para girar con una banda grande después de haber trabajado gratis en un club muy conocido en San Antonio, llamado Sneakers, durante seis meses.

En 1988 giramos alrededor de Estados Unidos durante tres meses tocando en numerosas ciudades. Fue una época genial. Después de que terminase la gira, la banda comenzó a escribir canciones que se convirtieron en el séptimo disco de Riot, The Privilege Of Power. En 1989 recibí una llamada del grupo pidiendo que cogiera mi pasaporte porque Riot iba a tocar en Japón por primera vez y querían que fuese el director de iluminación y el técnico de batería de Bobby. No puedo explicar cómo me sentí, pero lo que estaba seguro es que iba a dar lo máximo de mí. Hicimos un tour de diez días que comprendió cinco conciertos. Había muchísimos fans. ¡Japón fue lo mejor! En 1990 editaron The Privilege of Power y tan sólo siete meses después estábamos de vuelta en Japón. En esta ocasión fue para realizar una gira de 20 días que incluyó diez conciertos alrededor del país. Fue la mejor época de mi vida y no podré agradecer lo suficiente a Mark que me diera esa oportunidad de brillar. Pero así es como era Mark, siempre daba a otros la oportunidad de brillar. 

Mis ocupaciones en la banda y con Mark Reale han variado mucho con los años. En 1994 el grupo se fue a Japón con el nuevo vocalista Mike DiMeo, además de Mark, Pete Perez, Bobby Jarzombek y Mike Flyntz para presentar Nightbreaker. Entonces ellos no tenían a ninguno de los miembros del equipo de la etapa de Thundersteel. Por alguna razón, yo había causado buena impresión en Mark y el resto de los chicos. El propio Mark me llamó para ver si les podía ayudar. Desde entonces siempre he estado disponible para mi amigo, hasta el fin.

Mis trabajos para Riot incluyen: director de iluminación, manager de producción, tour manager, encargado de contratación de los viajes, agente de viajes, técnico de guitarra, bajo y batería, diseñador del merchandise, conductor de camiones y furgonetas, además de ayudar con las entrevistas. Asimismo, me encargué de realizar, diseñar y mantener desde el principio (1999) dos páginas web que suministraban información para la prensa y los seguidores: Riotsweb.com y Markreale.com, sitios oficiales que siguen hoy activos. Nombra lo que quieras, que yo lo hice por la banda. Cuando todo el mundo había cobrado, entonces me pagaban a mí. Lo hice siempre por el amor a la música, por los fans y porque mi amigo y el resto siempre tuvieran un viaje seguro.

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¿Cuáles han sido tus mejores momentos en todos estos años?
Japón, España y Grecia han sido lo mejor sin duda. Soy muy aficionado a la historia y me encantó ver algunos de los lugares que había estudiado en la escuela. Estoy muy agradecido de que Dios me bendijera y me permitiera tener un viaje seguro y divertido durante tantos años. También estoy agradecido a Mark por haberme permitido encargarme de tantas tareas y por haber confiado en mí. Nunca olvidaré todo lo que he visto y los lugares en los que he estado gracias a Mark Reale y a Riot.

¿Cómo era Mark Reale fuera del negocio de la música? ¿Cuáles eran sus pasiones y sus aficiones?
A Mark le encantaba correr, se enfundaba su equipo y salía a hacer jogging aunque hiciera un calor de 30 grados. Una vez estábamos en Montreux, Suiza, Mark me miró y dijo: “¿Sabes dónde estamos?” Sin pensar le dije que claro, que estábamos en Suiza. Acabábamos de salir del tren y nos habíamos registrado en un bonito hotel europeo. Me miró sacudiendo la cabeza y comenzó a explicarme la famosa historia del Smoke On The Water que yo ya había leído, pero que no me había percatado de que estábamos en aquella misma ciudad. Todo el mundo que conocía a Mark sabía que amaba a Deep Purple. Se preparó y salió a correr, aunque hacía frío entonces. Yo me quedé a preparar algunas cosas para el resto de los chicos que venían en autobús. Fue en esa gira cuando tuve que sacar a Mark del bus porque se había puesto enfermo. Conocía los pases del tren Eurorail y le dije a Mark que valían para diez días y que podíamos viajar gratis en nueve países, así que decidimos realizar el resto de la gira en tren. Aquello fue lo mejor, lo confieso. Estoy casi seguro de que Mark tenía claro dónde iba a correr aquel día en Suiza.

A Mark le gustaban mucho las películas clásicas. De hecho, realizó algunos filmes caseros cuando era niño. Con todas las melodías que salían de la mente de este hombre, a veces me pregunto qué hubiera conseguido si hubiera sido productor y escritor cinematográfico. A Mark le encantaba estar con otros músicos, como Tony Harnell (TNT) y Bruno Ravel (Danger Danger), en aquel excelente proyecto llamado Westworld. La música era la pasión de Mark, vivía y respiraba por ella. También le encantaba la Biblia, la llevaba a todas partes. Le vi leyéndola muchas veces. Hablamos en numerosas ocasiones sobre la fe tanto en la carretera como en casa, era genial estar con mi hermano.

También le gustaba Texas, le encantaba visitar este clima más cálido. Tenía pensado mudarse aquí con su padre. Era un apasionado de estar al aire libre, y para eso Texas es un sitio muy adecuado. Cocinar era otra de sus pasiones. Hacía unos platos maravillosos. A su padre le gustaban mucho las barbacoas y las solían hacer en días soleados. En líneas generales, Mark era como cualquiera de nosotros en lo que a las pasiones se refiere, se dedicaba completamente a ellas.

¿Cuándo descubrió Mark Reale que sufría la enfermedad de Crohn y cómo le afectó a su vida cotidiana?
Mark contrajo la enfermedad de Crohn alrededor de 1984 o 1985. Los doctores se la diagnosticaron después de volver de una larga temporada en Texas en 1986, según me lo ha contado su padre. Cuando conocí a Mark en 1988, él tenía mucho cuidado con su dieta y siempre salía a correr. Por lo general se había adaptado muy bien a esa condición. Ahora bien, todos somos humanos y a veces caemos en las tentaciones. Y eso también le pasaba a Mark, sabía que una de las cosas que no podía comer era el arroz, porque se expande en la pista gastrointestinal y eso es muy malo para alguien que sufre la enfermedad de Crohn. A Mark le encantaba la comida china, también es una de mis preferidas. Sin embargo, sabíamos lo que nos esperaba a los dos durante los siguientes días cada vez que la comía, y no era nada divertido. A Mark le gustaba mucho la comida, así que olvidarte de determinados alimentos por el resto de tu vida tiene que ser muy duro. Esto demuestra la fuerza que tenía.

¿Por qué empeoró su situación hasta el punto de entrar en coma a comienzos de 2012? ¿Esperaban esto los doctores?
La enfermedad de Crohn es muy dura para el cuerpo humano. No soy médico y no te podría decir por qué empeoró la condición de Mark. Él tomaba sus vitaminas y corría mucho y controlaba su dieta, sin embargo había determinadas cosas que hacían daño a su estómago. Recuerdo tener que sacarle del autobús en la gira europea y contratar un hotel durante unos días mientras la banda viajaba a Bélgica para actuar sin él porque estaba muy enfermo. Afortunadamente teníamos unos días libres y yo había traído sopas y otros alimentos desde Estados Unidos. Además, tenía un placa eléctrica de 220 preparada en caso de que la necesitásemos. Después de unos días de dieta estricta conseguí que mi amigo se pusiera de pie. Logró recuperarse y tocar el resto de la gira como si nada hubiese pasado. Era impresionante lo que conseguía gracias al amor por la música. Por otro lado, el resto de la banda tenía ganas de matarme porque yo no había estado allí para ayudar a cargar y descargar. Tuvieron que actuar sin un manager de producción. Pero mi objetivo principal entonces era Mark y ellos los sabían.

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Mark estaba muy enfermo en las grabaciones de Immortal Soul. ¿Cómo se pudo solventar esa difícil situación?
No estuve involucrado en la reunión de la formación de Thundersteel  ni en la grabación de Immortal Soul. Mark no quería hacer ningún drama con los demás, y yo no quería entrometerme en el camino de Mark o causar tensiones con el resto. Por eso me quedé fuera y dejé que todo siguiera su cauce. Mark y yo estuvimos en contacto durante las grabaciones, pero no le volví a ver hasta que entró en coma el 11 de enero de 2012 después de sufrir una hemorragia subaracnoidea, una especie de derrame. Había visto a DiMeo en San Antonio unos meses antes y me dijo que Mark no tenía muy buen aspecto. Nunca me enteré de que la situación era tan mala. Mark no quería importunar a nadie con su enfermedad, ni siquiera a mí. Pero así era Mark.

La muerte de Mark ha sido especialmente terrible para su padre. ¿Mantenéis el resto de miembros y tú contacto con él?
Oh sí, estoy en contacto con Mr. Reale regularmente. Estoy pensando volar a su casa en primavera para ayudarle con el trabajo del jardín. Flyntz estuvo cenando con Mr. Reale estas pasadas Navidades y también tiene mucho contacto con él. DiMeo también le llama a Mr. Reale y le ha llevado al médico varias veces. Todos le estamos ayudando en la medida de nuestras posibilidades. Es un hombre fuerte y su fe le mantiene en pie. ¿Cómo de fuerte te podrías preguntar? Tan fuerte como para serrar las ramas de su tejado que había hecho volar el huracán Sandy sobre Nueva York. Y eso con 84 años. Tiene un gran espíritu, el mismo que tenía Mark. Entiendo de dónde lo sacaba mi amigo, tuvo mucha suerte de tener un gran padre.

¿Qué significó Mark Reale para ti?
Mark es un gran amigo y todos los que le conocieron pueden decir lo mismo. A veces pienso lo afortunado que he sido. No muchos tienen la oportunidad de ser director de iluminación, manager de producción, agente de viajes y asistente de una estrella del rock. He viajado por el mundo como una estrella gracias a mi amigo Mark Reale. Sólo una vez le perdí un suministrador de potencia de su pedalera. No está mal para 20 años de duro trabajo. Esto es lo que Mark significaba para mí. Era como mi hermano mayor y echo de menos aquellas conversaciones profundas. Siempre hice lo mejor que pude para que estuviera a salvo en este viaje. Ahora estoy esperando al próximo. Shine On Mark!!!

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DAMON DI BARI INTERVIEW- THE 6th MEMBER

How did you know Mark Reale? Do you remember the first time you talked with him?
Sure I remember. I met Mark May 1988 before we started the Thundersteel tour at rehearsal. I got the gig of drum tech, driving the rider truck and checking the lighting. Lighting is my forte but I’m a jack of all trades. We stayed in a apartment (more like a box) in the city, it was hot that year with no ac but come on, remember I was 20 years old, in the big city of New York with RIOT, what could be better then that?

Were you a Riot fan before working with the band?
I must confess, no I was into bands like Scorpions, Def Leppard, Judas Priest, Ac/Dc, Dio along with other styles of music. I played trumpet in middle and high school. I can also read and write music….so I do listen to classical music too…music is in my blood and family! My first concert was Neil Diamond; Mark always loved when I was on stage checking the monitors. I would “try” to sing some of Neil’s songs just goofing around. I could hear him laughing (like it was yesterday) along with the rest of the band. They say I sound like Neil…ok? I loved joking around with the band and the fans. After I found out about my big gig, I was a hooked and part of the crew, WOW!

How did you start working with Riot? Could you explain what has been your job during the last 25 years as the 6th member?
6th Member is a nickname the fans gave me years ago. You see I got connected with RIOT in 1988 after doing a show in San Antonio the year before with two of the members from the Thundersteel line up Bobby and Don. They did a show at the legendary Cameo Theater in San Antonio, the very same Cameo Theater where Metallica performed in 1987. John Grel from WINTERKAT (http://www.youtube.com/watch?v=emZJvDtv_qc) on guitar and vocalist Gilbert “Buster” Grant Guzman (http://bustergrantmusic.com) along with Bobby and Don performed a great show for the local crowed. I was doing the lighting and pyro for the band that night, afterwards I gave my number to Don and Bobby and told them I would love to hit the road with them. Three months later they gave me the call to tour for the new RIOT album Thundersteel…..I was 20 at that time in my life and my mother had passed in 1986. I was so ready to tour with a big band after working for free in a well known night club in San Antonio called Sneakers for 6 months.

We toured in 1988 for the next three months around the US performing in many cities; it was a great time in my life. After the tour was over, the band was writing new tones that became RIOT’s 7th album The Privilege of Power. Then in 1989 I got a call from the band asking me to get my passport because RIOT was going over to Japan for the very first time and wanted me to be the lighting director and Bobby’s drum tech for this tour. I can’t explain how this made me feel but one thing was for sure, I was going to do my best! We did a 10 day tour that included 5 shows and with so many fans, it was so crazy! Japan, the best!! Then in 1990 the band released The Privilege of Power and in just seven months we were back in Japan again touring, but this time it was a 20 day tour that included 10 shows throughout Japan. It was the time of my life; I can’t thank Mark enough for giving me a chance to shine. But that’s how Mark was, always giving others a chance to shine.

My job titles have changed over the years with Mark and the band. In 1994 the band went over to Japan with a new singer Mike Dimeo along with Mark, Pete, Bobby and Flyntz for the release of NightBreaker. Things went ok but they didn’t have any crew guys from the Thundersteel line up attend that tour. For some reason I must have made a great impression on Mark and the rest of the guys because I got a call from Mark asking if I could help out with things, after that I was there until the end for my friend!

My job titles for RIOT includes: Lighting Director, Production Manger, Tour Manager, Booking Agent, Travel Agent, Guitar tech, Drum Tech, Bass Tech, Merchandise Designer, truck and van driver and helped with interviews. I also host, designed and maintained beginning in 1999 two web sites that fans and the press get information from like RIOTSWEB.COM and MARKREALE.COM the official web sites that are still up today. You name it I did for the band. Never took a dime when it came to many of my tasked, only when we all made money is when I got paid. I did it for the love of music, fans and to make sure my friend and the rest of the band had a safe journey.

What have been your highlights during these years?
I would have to say, Japan, Spain and Greece have been the best for me. I’m a history buff and loved seeing some of the places that I read about in school. I’m so thankful that GOD blessed me and allowed me to have a safe and fun journey for so many years. I thank my friend Mark for allowing me to take care of some many tasks for him and having trust in me. I will never forget what I have seen and the places I have been, thanks to Mark Reale and RIOT!

How was Mark Reale outside the music business? What were his passions, hobbies…?
Mark loved to run; guy would put on a trash bag then his jacket and head out for a jog around the block in 30 degree weather. We were in Montreux, Switzerland, Mark looks at me and said, you know where were at? Not thinking, I told him sure…..were in Switzerland. We had just got off the train and checked into a nice European hotel. He looks at me shaking his head…I’m like what? He then starts to enlighten me about Deep Purple’s famous ‘Smoke On The Water’ story that I had heard and read about not realizing we were in the very same town. Anybody that knows Mark knows he loved Deep Purple. Again the man puts on a trash bag then his jacket and headed out for a jog around and yes it was cold out. I was still trying to work on things at the hotel for the rest of the band, they were on the bus. This was the same trip where I took Mark off the bus when he got sick. You see I knew about the Eurorail train pass and told Mark that the pass was good for ten days and in nine countries we could travel freely. Well he didn’t won’t to waste it along with my pass too so decided to do the rest of the tour via train. It was the best I must confess! I somehow think he knew where he was going on his jog that day in Switzerland.

Mark loved classic movies; he actually made a few home movies when he was a kid. With all of the great tunes that came from that man’s mind, I wonder sometimes what it would have been like if he was a writer and producer of movies. Mark love getting together with other musicians….like Tony Harnell from TnT and Bruno Ravel from Danger Danger…..what a great project WestWorld was. Music was Mark’s passion, he lived and breathed it. He loved the bible, carried it everywhere he went!  I saw him reading several times; we talked a lot about faith many times on the road and at his home, was good to be with my brother!

He loved Texas, loved visiting the warm Climate. He was going to move down here with his father, he really had passion for outdoors and Texas is a great place for that. Cooking was also his passion, boy would cook up a storm, and his dad loved the BBQ’s they would do on a nice sunny day. All in all, Mark was just as average as the rest of us when it came to passions, totally dedicated to them.

When did Mark discover he suffered Crohn’s disease and how did it affect Mark’s life?
Mark contracted Crohn’s disease sometime around 1984 to 1985, he arrived back from a stay in Texas in 1986 when doctors revealed to him that he had the disease after sugary for it…..his father tells me. When I meet Mark in 1988, his diet was important to him and he would always run…so for the most part Mark adapted pretty good. Now were all human and fall to our desires sometimes as did Mark, he knew what he could not eat and one of those things was rice. It expands in the gastrointestinal tract and that is really bad for someone who suffers from Crohn’s disease. Mark LOVED Chinese food, I remember sitting in Amsterdam with him eating some really good Chinese food, I must say it’s one of my fav’s too…but I knew what was in store for him and me the next few days…was not fun! Mark loved food so giving things up for the rest of your life is a hard thing to do, what amazing strength he had!

Why his condition worsened in 2012 and how did he enter in coma? Did the doctors expect this?
Well Crohn’s disease is very hard on the human body; I’m not a doctor so I couldn’t tell you why Mark’s condition got worse. Mark took vitamins and he ran a lot, he watched his diet for the most part but would have a few things that would upset his stomach. I remember taking him off the bus in Europe and placed him in a hotel for the next few days while the band travelled to Belgium and performed without him because he was just too sick. Luckily we had a few days off and I had brought some soups and other things from the US in my trunk…even brought a 220 single flat burner that I got online just encase I needed it. After a few days of a strict diet and helping my friend get back on his feet. The man was back and performing the rest of the tour like nothing, totally amazing how he loved his music and gave so much! On the flip side, the rest of the band was about to kill me because I wasn’t there for load in…they had no production manager to help them with all that comes with that title. But my main focus was Mark at that time and they knew it.

Mark was really ill to record Immortal Soul album. How did you handle this difficult situation?
I was not a part of the “Thundersteel Reunion” nor the recording of Immortal Soul. Mark didn’t want to make any drama with the others and I didn’t want to get in Mark’s way or make stress with anyone. So I stepped aside and let everything play out. Mark and I were in contact throughout the recording but I did not see him until he went into a coma on 11th of January after suffering a subarachnoid hemorrhage (a form of a stroke). I had seen Dimeo in San Antonio a few months before and he did tell me that Mark didn’t look well. I never know it was that bad… Mark just didn’t want to inconvenience anyone with his illness, even me. But that’s how Mark was!

Mark’s death has been terrible for his father. Are you and the rest of the members in the band in contact with him?
Oh yes, I’m in contact with Mr. Reale on a regular basis. I’m thinking of flying up in the spring to help with the yard work. Flyntz had Mr. Reale over for dinner this past holiday and is in contact with him too. Dimeo call’s Mr. Reale and has taken him to the doctor’s office a few times. We all are helping Mr. Reale anyway we can, he’s a strong man and his faith keeps him grounded! How strong you may ask, so much so he was outside sawing branches down (at 84 years old) from his roof when the Sandy hurricane blew through New York! He’s got a great spirit, just like somebody I know (Mark)….I see where my friend gets it from, what great dad to have in your life.

Mark’s a great friend and those who knew Mark can say the same! I often think how lucky I am! Not many get a chance to be a “rock star” assistants, lighting director, production manager, travel agent, booking agent and everything in between. I travel the world like a star, thanks to my friend Mark Reale! I only lost a power supply to his pedal board, not bad for 20 years of hard work. That’s how much Mark meant to me, I miss him! He was my big brother and I miss our deep talks, I always did my best to keep him safe on our journey here, I look forward to our next one. Shine On Mark and thank you!

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