Richie Kotzen (Smith/Kotzen): “No nos preguntamos qué podíamos hacer con las guitarras, sino qué podíamos componer”

ADRIAN SMITH 2020 PROJECT Photo copyright by JOHN McMURTRIE

Adrian Smith (Iron Maiden) y Richie Kotzen (The Winery Dogs, ex Poison, Mr. Big…) han forjado una alianza musical que esta semana quedará sellada con la edición de su primer disco de estudio (Smith/Kotzen, BMG, 26 de marzo). Un álbum titulado con los nombres de ambos protagonistas de una obra que se va a convertir en uno de los discos del año. Un trabajo en el que destilan rock clásico con ecos de los setenta e influencias que abarcan el hard rock, el blues y el R&B tradicional.

Tanto Smith como Kotzen son músicos muy completos que despuntan por su capacidad compositiva, su acreditada destreza a la guitarra y su gran talento como vocalistas. También se han encargado del bajo y Kotzen hasta de la batería en cinco temas. Tal Bergman ha grabado la batería en otros tres temas del disco y han contado con la colaboración estelar de Nicko McBrain de Iron Madien en la canción Solar Fire.

METAL JOURNAL ha contactado con Richie Kotzen para indagar tanto en los detalles de esta ‘ópera prima’ como en los planes de futuro de esta aventura musical. Kotzen también hace balance de algunos de los pasos de su carrera y recuerda la primera vez que vio a Adrian Smith tocando con Iron Maiden en los años ochenta. Asimismo, detalla la música que anima sus barbacoas y tiene una mención especial para Jason Becker, una persona muy importante en su carrera.

Entrevista realizada por Pedro Alonso
Fotos de directo: Pedro Alonso

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¿Qué encendió la chispa que motivó esta unión musical con Adrian Smith?

Nos conocemos desde hace bastante tiempo; unos nueve o diez años. Congeniamos y nuestras mujeres también son amigas. Cada vez que Adrian viene a la ciudad, quedamos, vamos a cenar y ese tipo de cosas. En una de las ocasiones celebramos una reunión en casa, donde tocamos la guitarra, cantamos e hicimos una jam juntos. Esa situación se repitió más veces, unas tres o cuatro, generalmente en vacaciones o en fiestas de Navidad. En una de las últimas veces que hicimos esto la mujer de Adrian sugirió que intentáramos algo juntos. A ella se le ocurrió. Nos reunimos y expusimos algunas ideas. Una cosa llevó a la otra y ahora tenemos un álbum preparado para ser lanzado.

“En una de las últimas veces que hicimos esto la mujer de Adrian sugirió que intentáramos algo juntos. A ella se le ocurrió. Nos reunimos y expusimos algunas ideas”

El disco mezcla diferentes estilos: hard rock, blues rock, temas melódicos… ¿Barajasteis previamente la dirección musical o surgió naturalmente en la composición?

Salió de forma natural después de la primera canción. En cuanto celebramos la primera sesión de composición realmente congeniamos y a partir de entonces fuimos avanzando. La dirección del disco surgió del modo en el que componemos juntos. No fue algo que habíamos discutido, no pensamos en ir en una determinada dirección. Se trata de dos chicos que se juntan, lanzan varias ideas y congenian. Tenemos algo en común musicalmente.

¿Cuál fue la primera canción que escribisteis juntos?

Fue Running.

¿Por qué apostasteis por grabar el disco en Islas Turcas y Caicos?

Es un lugar hermoso en el que nunca había estado antes. Es un sitio al que Adrian suele ir a menudo. Ellos lo sugirieron. El tiempo además fue el más apropiado porque yo estaba en Miami debido al show que hice con mi banda en el crucero Monsters Of Rock. Cuando volvimos volé desde Miami a Islas Turcas y Caicos. Y los primeros dos días realmente no teníamos ganas de hacer nada más que estar en la playa y simplemente amoldarnos, porque es un lugar maravilloso. Posteriormente hicimos el disco. Es un sitio precioso al que me gustaría volver alguna vez.

 

¿Fue difícil seleccionar los singles; Taking My Chances y Scars?

Ambos acordamos que Taking My Chances sería la primera canción en salir. Lo decidimos por la naturaleza de la canción, por ser un uptempo y por tener una emocionante acción de guitarras entre los dos.

Ambas canciones son muy diferentes. Taking My Chances está más orientada al hard rock y Scars al blues. ¿Es un buen modo de mostrar cómo es el álbum?

Por supuesto, estoy de acuerdo en que ha sido una buena elección. Lo que comentas tiene sentido. Estas dos canciones muestran esa diversidad y creo que es un buen camino para abrir la puerta.

Los dos sois músicos muy completos. No solo guitarristas, también cantantes, compositores… Una vez que completasteis el disco… ¿De qué faceta estáis más satisfechos?

La composición. Nosotros podemos estar tocando la guitarra todo el día y sacar buenos riffs, pero para mí son las canciones las que hacen que un disco importe. Sin las canciones ya puedes ser el mejor guitarrista que haya existido, pero no tendrás nada que tocar. Necesitas canciones. Y ese fue nuestro objetivo con este disco: ver lo que podíamos escribir. No nos preguntamos qué podíamos hacer con las guitarras, sino qué podíamos componer.

“Nosotros podemos estar tocando la guitarra todo el día y sacar buenos riffs, pero para mí son las canciones las que hacen que un disco importe”

Tus fans saben que puedes tocar un gran abanico de estilos diferentes. Los fans de Adrian Smith también conocen su trayectoria más allá de Iron Maiden con bandas como Urchin, A.S.A.P., Psycho Motel… ¿Crees que este disco les gustará a los seguidores de Iron Maiden?

Creo que a todo el mundo le va a gustar el disco, soy optimista. Tanto a mí como a Adrian nos encanta. El hecho es que los dos somos muy transparentes y honestos en cuanto a la presentación. La música no tenía otro objetivo más allá de ser creativos juntos. Y creo que la gente va a responder a la naturaleza de esta idea. Lo opuesto hubiera sido un plan acordado, algo estratégico. Y esto no ha sido para nada así. Somos dos chicos que se han reunido y han visto lo que podían hacer. Basado en esto, creo que hay una honestidad en la música a la que la gente va a responder de forma favorable. Siempre hay gente que pulsa el botón de ‘no me gusta’ sea lo que sea y también me parece bien. No voy a juzgar los gustos de nadie. Si te gusta, genial. Si no te gusta, a mí me sigue gustando y te deseo buena suerte.

“La música no tenía otro objetivo más allá de ser creativos juntos. Y creo que la gente va a responder a la naturaleza de esta idea”

Smith/Kotzen podría ser una banda muy interesante para ver en directo. ¿Crees que podrá ser una realidad cuando la situación de la pandemia lo permita?

Esa era la idea. El primer objetivo era editar el disco en marzo, lo que afortunadamente podemos decir que vamos a cumplir. La otra parte de la ecuación lamentablemente no ha podido ser. Teníamos planeado girar en marzo y abril, lo que obviamente no podemos. En el momento en el que podamos volver tanto nosotros como todos los músicos que estamos en el mismo barco, queremos salir, actuar y hacer lo que nos gusta. Cuando podamos estaremos ahí tocando. Por el momento nos lo tomamos con calma. Sé que Adrian está ansioso por subirse al escenario y tocar esta música en directo.

“En el momento en el que podamos volver tanto nosotros como todos los músicos que estamos en el mismo barco, queremos salir, actuar y hacer lo que nos gusta”

¿Habéis decidido cuál será la formación en directo?

Es algo que tenemos que resolver. Seremos cuatro músicos con Adrian y conmigo, obviamente. Necesitaremos un batería que sepa llevar al directo esta música. Quizás Tal Bergman. Para mí sería la elección ideal, porque ya ha tocado en el disco y tengo una larga historia con él. Necesitamos un bajista. Hasta que podamos salir a tocar en directo va a pasar mucho tiempo. Vamos a tener oportunidad de resolver quién estará en la banda hasta que sepamos que podemos actuar.

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¿Habrá posibilidad de que editéis un segundo disco?

Eso es totalmente posible y probable. Puedo ver que sucederá fácilmente. Definitivamente estaré a bordo si Adrian quiere hacer otro disco. Especialmente ahora sabiendo lo divertido que es trabajar con otro chico en el mismo lugar. Hasta ahora durante la mayor parte de mi carrera siempre he sido el único guitarrista y el único cantante. Tener un cómplice, por así decirlo, se ha traducido en trabajar bien juntos, por lo que me gustaría hacer otro disco.

“Definitivamente estaré a bordo si Adrian quiere hacer otro disco”

¿Eras fan de Iron Maiden cuando eras adolescente? ¿Tenías discos y acudías a sus conciertos?

Sí, era un enorme fan de Iron Maiden. Enorme. Sí tenía los discos y sí fui a sus conciertos. Absolutamente, un gran fan.

¿Cuál fue la primera gira de Iron Maiden que viste?

La primera vez que los vi fue en la gira de Piece Of Mind. Los vi en Allentown, Pensilvania (Allentown Fairgrounds, 18 de agosto de 1983), que no está lejos de donde crecí en Reading. A unos 40 minutos en coche. Cuando fui a ver a Iron Maiden debía de tener 12 o 13 años. Fue increíble.

“Cuando fui a ver a Iron Maiden debía de tener 12 o 13 años. Fue increíble”

¿Y cuáles son tus primeros recuerdos de Adrian Smith?

Lo genial que era la banda con dos guitarristas tocando entre ellos. Trataba de descubrir cómo era su estilo de tocar. Fue una gran experiencia. Es una banda genial. Una de las cosas que me encantan de trabajar con Adrian me puedo imaginar que viene de los años en los que ha estado en el grupo. Tiene un gran sentido de la armonía en lo que se refiere a la guitarra. Cuando tú eres el único guitarrista en una banda tocas un poco diferente, porque tienes tu propio espacio. Cuando estoy con Adrian es distinto; las partes de guitarra, los estribillos, las canciones… En mi mente pienso: ‘Ok, completemos el tema’ y entonces él dice: ‘Espera un segundo, todavía tengo una idea’. Y entonces aparece con una parte muy simple, pero perfectamente ejecutada y la eleva a otro nivel. Realmente me gusta ese aspecto de trabajar con él.

“Cuando tú eres el único guitarrista en una banda tocas un poco diferente, porque tienes tu propio espacio

El año pasado editaste el disco 50 For 50 y querías celebrar tu vida con una gira. Finalmente, la pandemia cambió tus planes. ¿Qué tienes en mente para 2021 y para el próximo año?

Tenemos que esperar y ver. Ya hemos quitado todas las fechas. Creo que quedan algunas en Japón para febrero del año que viene. Está en los planes ir allí en solitario. Mi perspectiva es no contratar nada hasta que sepa que va a ser fijo. Lo último que quiero es contratar algo y volver a tener que retirar las fechas. Quiero ver a los otros chicos salir, comprobar que tienen éxito y entonces chequear las aguas de este modo. No quiero marear a los fans moviendo fechas. No apuesto por eso, vamos a esperar a ver qué pasa.

“Quiero ver a los otros chicos salir, comprobar que tienen éxito y entonces chequear las aguas de este modo”

¿Algún plan con The Winery Dogs para el futuro?

Con The Winery Dogs queremos hacer algún material. Hicimos una gira en 2019 y pasamos un gran tiempo juntos. Entonces estuvimos hablando sobre hacer un tercer disco. Esa posibilidad siempre está ahí. Somos tres chicos que, aunque en ocasiones vayamos por direcciones diferentes, siempre tenemos amor y respeto entre nosotros. La intención está ahí. Queremos hacer algo. La pandemia embrolló todo, pero cuando las cosas vuelvan a la normalidad y los tres podamos reunirnos… Y necesitamos reunirnos en un mismo sitio, porque no vivimos cerca. Es cierto que me gustaría ver que algo sucede.

 

A finales de los ochenta y comienzos de los noventa formar parte de Poison era un sueño para una buena parte de los jóvenes guitarristas americanos. ¿Tu tiempo en Poison cumplió tus expectativas?

Sí, fue una gran época y un gran disco (Native Tongue, 1993). Mirando ahora hacia atrás, fue muy importante que hiciera eso y lo disfruté mucho.

¿Algún recuerdo de tu época con Mr. Big?

Stanley Clarke y yo teníamos un grupo en la época en la que me uní a Mr. Big (Vertú). Aquella fue una gran experiencia y Mr. Big también lo fue. Todos estos pasos son importantes. Sucedió cuando era bastante joven, entonces tenía 29 años cuando estas dos bandas estaban activas. Y aquí estamos muchos años después y todavía seguimos haciéndolo.

En el disco de Smith/Kotzen se destilan muchas influencias ancladas en los años setenta. ¿Es el material que sueles escuchar?

Es curioso porque escucho el mismo material todo el tiempo. Si organizo una barbacoa o algunos amigos vienen a casa y pongo música de fondo suele ser material de The Eagles, Tom Petty, Stevie Nicks, que a mi mujer y a sus amigas les encanta, Heart… Todas las bandas de rock clásico: Bad Company, Free… Me gusta la música de antaño: Stevie Wonder y me encanta Sly And The Family Stone. Incluso bandas posteriores como Journey, los Journey clásicos. Me encanta todo ese material.

Una mención para Jason Becker con quien siempre te han unido fuertes vínculos…

Jason es una figura muy importante para mí. Fue en mi primera vez cuando salí al estudio para hacer aquel disco de guitarra cuando tenía 18 o 19 años. Jason era el chico que estaba ahí para guiarme, porque él ya había hecho tres discos con la compañía discográfica. Él entendía cómo funcionaba todo. Nos convertimos en muy buenos amigos. Es una persona muy importante, un guitarrista genial y súper talentoso que iba muy por delante de su tiempo. Eso es seguro.

“Es una persona muy importante, un guitarrista genial y súper talentoso que iba muy por delante de su tiempo”, Richie Kotzen sobre Jason Becker

 

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