ENTREVISTA – ROBERT SARZO

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La energía positiva del ‘VuDu Man’

El guitarrista Robert Sarzo atraviesa por uno de sus mejores momentos en prácticamente cuatro décadas al servicio del rock. Inmerso en la banda de Geoff Tate, que ha intercambiado el nombre de Queensrÿche por el de Operation: Mindcrime, por fin comparte un conjunto de fama internacional con su hermano Rudy, reputado bajista de grupos como Quiet Riot, Ozzy Osbourne, Whitesnake, Dio…

Cubano de nacimiento, Robert se alejó de las costas de su país natal cuando era niño diciendo adiós, como muchos compatriotas, al régimen Castrista que se había instaurado en la isla. A finales de los setenta y comienzos de los ochenta, el guitarrista comenzó a saborear el éxito trabajando con el productor Jimmy Iovine y la banda D.L. Byron con quienes llegó a telonear a Bob Seger en grandes pabellones.

Robert fue el primer elegido para sustituir a Randy Rhoads en el grupo de Ozzy Osbourne, tras el trágico accidente que se llevó la vida del genial guitarrista. Un ardid del todopoderoso manager Don Arden, padre de Sharon, le cerró las puertas de Ozzy al haber seleccionado a Bernie Tormé sin el conocimiento del cantante.

En los ochenta Robert buscó el sol californiano para consolidar su gran proyecto Hurricane, con el que alcanzó cierta popularidad al calor del neón de Sunset Strip.

Productor, compositor de bandas sonoras y hasta director de una tienda online, son algunas de las otras facetas de un Robert Sarzo, apodado ‘the VudDu Man’, quien atendió a METAL JOURNAL desde el yate donde vive en San Pedro, Los Ángeles.

Operation: Mindcrime
Operation: Mindcrime

Como integrante de la banda de Geoff Tate, ahora conocida como Operation: Mindcrime, ¿qué proyectos tenéis de cara a 2015?
Hemos completado una gira de prácticamente dos años en la que hemos celebrado el disco Operation: Mindcrime, que ahora va a ser la denominación del grupo. Geoff vendió el nombre de Queensrÿche a los otros chicos y consiguieron solucionarlo sin tener que llegar a juicio. La idea que tenemos es hacer más discos y volver a salir a la carretera con los mismos músicos.

Fue un tanto caótico cuando había dos bandas circulando con el nombre de Queensrÿche.
Nosotros para diferenciarnos siempre poníamos el nombre de Geoff Tate para que los fans no se llevaran a equívocos.

¿Cómo han sido los conciertos durante estos dos años a bordo de la banda de Geoff Tate?
Los fanáticos de Queensrÿche han sido muy buenos también con el resto de los músicos. Los conciertos han sido sold out, hemos conocido a mucha gente en el meet & greet… Hemos tocado una gran cantidad de shows, comenzamos un mes entero actuando seis veces por semana. También fuimos al Monsters Of Rock de Brasil en Sao Paulo con bandas como Aerosmith, Whitesnake, Ratt, Dokken… y también hemos actuado en Canadá además de Estados Unidos.

Robert & Rudy Sarzo
Robert & Rudy Sarzo

Se trata de la primera vez que tocas con tu hermano Rudy en una banda a nivel nacional. ¿Cómo está siendo la experiencia?
Eso es, es la primera vez en un grupo nacional. De pequeños tocábamos juntos porque teníamos la misma escuela y los mismos gustos musicales. Ha sido muy natural, como si fuéramos niños otra vez. Solíamos actuar siete días a la semana en los viejos tiempos en Miami, a veces hasta las cinco de la mañana. Cuando nos fuimos de Miami a Nueva York en 1976, yo me quedé allí y él se fue. Entonces en 1979 empecé a trabajar con el productor Jimmy Iovine. Formé parte de la banda de D.L. Byron, sacamos un disco y abrimos los conciertos para Bob Seger en grandes pabellones y arenas enormes. También actuamos con Bob Geldof, en esa época es cuando empecé a grabar discos en Nueva York en los estudios Record Plant. Entonces tenía 23 años.

A veces existe rivalidad entre los hermanos. Teniendo en cuenta que ambos sois músicos, ¿ha surgido esa competitividad en vuestra relación?
Nos llevamos bien, siempre hablamos, tenemos unos buenos padres, que gracias a Dios todavía están con nosotros. Viven en Miami y charlamos con ellos a diario. Rudy y yo somos los únicos hermanos y nuestra relación es muy fluida.

Robert Sarzo - 'After The Storm'
Robert Sarzo – ‘After The Storm’

Dispones de un disco en solitario, After The Storm, editado en 2013, que arrastra una curiosa historia detrás.
Es bastante interesante porque en los ochenta yo estaba en Hurricane, la banda que yo había formado. Después de ese grupo, la compañía me ofreció un contrato para sacar un disco en solitario. Lo escribí en 1991 junto con el vocalista Rudy Rails. Iba a salir con Enigma pero la discográfica fue a la bancarrota. El álbum contenía material en inglés y en español, y tras varias vicisitudes no lo pudimos lanzar. Por aquel entonces estaba haciendo clinics de amplificadores en Monterrey en México, y cuando volví a Estados Unidos decidí que el disco también tenía que ser bilingüe. Aquí se trataba de uno de los primeros trabajos de rock en español. Al final tuve que aparcar este proyecto porque mi esposa se enfermó de cáncer, me vi obligado a dejar la carretera para quedarme en casa cuidándola. Guardé el máster, y hasta se me había olvidado que lo tenía. Hace un par de años Gary McGrath de la compañía 4818 me ofreció hacer un disco en solitario y me acordé de que todavía tenía After The Storm guardado. La banda la integrábamos el cantante Rudy Rails, que es medio cubano, el batería David Hoss y el bajista Larry Bone Dennison, que después tocó con Ronnie James Dio, Tony MacAlpine… Todas las canciones tienen congas y timbales y muchos ritmos y sabor afro. El tono de la voz es un poco parecido al de David Coverdale, como si fuera Whitesnake pero con ritmos latinos.

La familia Sarzo
La familia Sarzo

¿De dónde procede tu apodo “The VuDu Man”?
Una vez encontré un sombrero con una calavera en una tienda que me encantó, lo compré y empecé a llevarlo. Desde que vivía en Cuba me atraen las calaveras. Mis padres me llevaron a una fiesta del ‘día de los muertos’ con mi hermano. Había calaveras por todas partes. En Miami conocí a una muchacha que me llevó a un lugar donde hacían santería y brujería y me dijo que era buena para protegerse de la envidia y de la energía negativa. Estudié santería blanca, para que no me dañara nadie. El sombrero tiene esa energía, el Vudu Man.

¿Qué recuerdas de tus primeros años en Cuba y a qué edad llegaste a Miami?
Creo que cumplí seis años cuando llegué a Miami. Recuerdo algunas cosas de Cuba. Por ejemplo, en la escuela nos decían que rezásemos a Dios para que nos trajera helados, pero no nos los daban. Después nos decían que rezáramos a Fidel Castro, y entonces sonaba un timbre y traían los helados. Intentaban lavarnos el cerebro. Recuerdo también estar en playas muy bonitas y cuando íbamos en bote con mi padre a ver todas las islitas. Cuba es un país precioso,  pero cuando se metió el Comunismo ya no lo fue tanto.

D.L. Byron - 'This Day And Age'
D.L. Byron – ‘This Day And Age’

En Florida empezaste a dar tus primeros pasos musicales.
Cuando llevábamos dos años en Miami éramos refugiados políticos y el Gobierno pensó que había demasiados cubanos allí. Para traer más, nos ofrecieron trasladarnos a otro Estado. Mis padres pidieron Nueva Jersey. Estuvimos allí un par de años pero no nos gustó porque hacía mucho frío. Regresamos a Miami porque mi padre ya no necesitaba la ayuda del Gobierno, aprendió inglés y compró una casa, y todo nos fue bien. Mi hermano Rudy y yo nos fuimos en 1975/76 a Upstate Nueva York para tocar con un grupo. Por esa época me casé y me fui a Nueva Jersey, donde tuve a mi hijo. Entonces es cuando fui a tocar todas las puertas en Nueva York para buscar trabajo y me coloqué con Jimmy Iovine. Tuve que salir a la carretera con D.L. Byron presentando el disco This Day And Age, que es muy bueno. Allí tocaba el batería Thommy Price. Cuando volví de la gira me llamó mi hermano para decirme que Randy Rhoads se había muerto. Ozzy habló conmigo por teléfono y él y Sharon (Osbourne) me llevaron a California para que me involucrara en su material.

¿Llegaste a ensayar con Ozzy Osbourne?
Sí, durante una semana y pico.

¿Qué recuerdas de esa semana con Ozzy tocando el material de Randy Rhoads?
Es música con mucha melodía, por lo que la mente la acepta más fácilmente. Desde niño he estado aprendiendo material de otra gente, por lo que ya estaba acostumbrado. Cuando era joven me estudiaba unas cinco canciones a la semana.

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Tommy Aldridge, Randy Rhoads, Ozzy Osbourne & Rudy Sarzo

¿Y cómo fue la relación con Ozzy?
Fue bien, aunque se trataba de un tiempo muy difícil. El amigo de todos ellos, y en especial de mi hermano, había muerto en un accidente. Era algo muy negativo. Yo estaba allí para intentar ayudarles y salir adelante, nunca pensé que iba a ser un trabajo para mí. Era la obra de Randy, por eso me aprendí todas las canciones nota por nota, no quería cambiar nada de lo que él había escrito. Yo tenía un casete que había grabado cuando ellos habían tocado en directo. Como me gustaba la banda y además mi hermano estaba en ella, yo les seguía. Ozzy regresó del show de David Letterman en Nueva York y me dijo que si yo quería ir con ellos a la carretera, estaba hecho. Me pagaron por el tiempo de los ensayos. Le llamé a mi esposa para decirle que me iba de gira con Ozzy. Pero a la mañana siguiente vino Sharon y me dijo que su padre, Don Arden, había contratado a Bernie Tormé (ex Gillan) sin avisarles a ellos. Estaba de camino con todo el equipo, los amplificadores, etc. Ozzy no tenía control sobre la situación.

Sin embargo, Bernie Tormé duró muy poco tiempo en la banda. ¿Por qué no te volvieron a llamar cuando se rompió la relación con Bernie, antes de entrar Brad Gillis?
Entonces mi hermano ya no estaba contento con la situación de la banda. Yo había vendido la casa, me había mudado, y no había forma de contactarme fácilmente, como no había celulares, e-mails… Sin Randy ya no era lo mismo.

Robert Sarzo
Robert Sarzo

¿Llegaste a conocer a Randy Rhoads?
Sí, como yo vivía en la costa Este fui a verlos cuando tocaron en el Capitol Theatre. Él se portó muy bien, me enseñó todas sus guitarras. Era muy buen muchacho y trató genial a mi hijo Robert, que entonces tenía tres años. Fue una gran pena lo que le sucedió. Cuando yo estuve en California fue muy duro para todo el mundo, especialmente para mi hermano, Ozzy y el resto de los chicos. Fue un desastre.

Posteriormente te mudaste a California. ¿Fue Kevin DuBrow, vocalista de Quiet Riot, quien te presentó al bajista Tony Cavazo (hermano de Carlos, guitarrista de Quiet Riot)?
Sí, gracias a Kevin conocí a Tony Cavazo, que también había tocado con ellos. De hecho, Tony escribió la canción Metal Health para Quiet Riot y por aquel entonces estaba en la banda Snow.

¿Cómo fueron los primeros tiempos de Hurricane? Era curioso porque Quiet Riot y Hurricane compartíais un par de hermanos; Sarzo/Cavazo.
Sí, la gente se pensaba que nosotros éramos los hermanos pequeños, cuando Tony era mayor que Carlos. Como Quiet Riot salieron antes en el mercado del heavy metal y se hicieron famosos, la gente pensaba que éramos los hermanitos chiquitos. Yo soy más joven que Rudy, pero ya llevaba una larga carrera detrás. Además, los dos hermanos tocábamos distintos instrumentos.

Hurricane - 'Take What You Want'
Hurricane – ‘Take What You Want’

Tuvisteis que autoproducir vuestro primer lanzamiento, Take What You Want. ¿Fueron tiempos difíciles?
Sí, había muchos grupos en Los Ángeles. Los clubes te pedían dinero por tocar, lo que entonces no existía en Nueva Jersey. Tenías que comprar los tickets y después venderlos, el grupo también tenía que ser el promotor. Entonces se me ocurrió tomar dinero prestado de la familia y de los amigos e hicimos el disco Take What You Want. Tuvimos que pagar el estudio y la producción. Editamos el álbum y así pudimos meter las canciones en la radio, en KNAC. Por eso ya podíamos tocar porque habíamos conseguido una base de seguidores. Así evitamos tener que vender las entradas nosotros.

¿Cómo disteis el paso a una multinacional?
Habíamos pactado una distribución con Greenworld, cuyos dueños por aquel entonces eran los mismos que los de Enigma, y comenzamos a mover el disco para conseguir una compañía grande. El CEO de Enigma le dio una caja de casetes a su esposa para que seleccionara una banda y fue ella quien escogió a Hurricane. Así que gracias a ella editamos el disco, el mismo Take What You Want que habíamos hecho, pero con el sello de Enigma. Entonces compartíamos compañía con Stryper. Cuando sacamos el segundo álbum, Over The Edge, con Mike Clink y Bob Ezrin, fue cuando salimos de nuevo a la carretera. Tocábamos mucho por aquel entonces.

Hurricane - 'Over The Edge'
Hurricane – ‘Over The Edge’

La época de Over The Edge coincidió con la cima de la escena angelina. ¿Cómo se vivía la música entonces en Los Ángeles?
Había un gran ambiente; el Rainbow Bar And Grill, que todavía sigue, el Whisky A Go Go… Había muchos músicos y juventud, todo era tranquilo, no había violencia, ni pandillas. Lo que abundaba era el amor y la música, era un tiempo de fiesta.

¿Con qué bandas tenías mejor relación entonces?
Con grupos como Ratt, Great White, Quiet Riot, con Michael Anthony de Van Halen, que acabamos de tocar juntos en Las Vegas…

¿Por qué te desvinculaste de Hurricane en la mejor época?
Yo no me fui. El cantante (Kelly Hansen) trajo un nuevo representante y me empujaron fuera. Yo era el que escribía toda la música, y todavía no sé por qué me echaron. Por aquel entonces compaginaba Hurricane con la ocupación de ser padre.

¿Llegaste a oír el siguiente disco (Slave To The Thrill) con tu sustituto Doug Aldrich?
El cantante tenía problemas conmigo y también los tuvo con Doug Aldrich. Por eso la banda tampoco funcionó con Doug. Cambiaron el sonido con ese disco, era como si fuese otro grupo.

Hurricane 1988
Hurricane 1988

¿No has vuelto a tener relación con Kelly Hansen?
Yo le saludo, pero él está raro. Veo a Jay (Schellen), estuve con él la semana pasada en Las Vegas y estoy en contacto con Tony (Cavazo). Hurricane llegamos a tocar durante un mes abriendo para Queensrÿche y yo hice los dos shows. Me llevo bien con todo el mundo. A veces la gente se pone rara, ellos mismos en su mente, y eso no tiene nada que ver conmigo.

¿Quiénes son tus mejores amigos en el rock?
Todos mis amigos siguen tratando de sobrevivir en el rock. Además de mi hermano, soy gran amigo de Juan Croucier de Ratt, que también es cubano, Tony Cavazo y todos los de Hurricane menos el cantante, Carlos Cavazo, Mark Kendall y Jack Russell de Great White, Don Dokken… Este fin de semana estuve en Las Vegas en una convención y todos los que estaban allí son viejos colegas, como Michael Anthony, Stephen Pearcy, Marc Ferrari…

Robert Sarzo
Robert Sarzo

Has trabajado con productores muy importantes, como Bob Ezrin, Mike Clink… ¿Quiénes te han marcado más?
Me marcó mucho trabajar con Jimmy Iovine, el productor con el que grabé en Nueva York. Fue el primero que me llevó a comer sushi allí… Es muy buena persona, tiene un gran oído y sabe cuándo algo va a vender. Yo también soy productor de música e intento poner en práctica lo que aprendí de gente como Jimmy Iovine, su ingeniero Shelly Yakus, Mike Clink, Bob Ezrin, Thom Panunzio, Richie Zito cuando grabé con Sam Kinison… Tanto esa experiencia que adquirí con ellos como mis propios experimentos en el estudio son los que me han convertido en productor. Me gusta grabar del modo tradicional, no quiero utilizar la tecnología para arreglar la interpretación. Si un músico no está preparado para entrar en el estudio, lo que tiene que hacer es seguir practicando. Si se graba a alguien y se usa trampa, luego qué van a hacer en directo.

¿Mantienes el estudio que abriste en Sherman Oaks (California)?
Estuve en el estudio durante tres años. Pero después quise salir a la carretera. Si no tienes nadie que lo gestione, no puedes compatibilizarlo con la actividad de directo. Tienes que estar ahí todos los días, es como un restaurante.

¿Dónde vives ahora?
En San Pedro (Los Ángeles) en un yate de 51 pies con mi esposa y cuatro perritos que hemos adoptado. Se vive muy tranquilo aquí.

Tu época en Hurricane y los discos que grabaste están entre los mayores logros de tu carrera. ¿Qué otras cimas podrías destacar de tu trayectoria?
He tenido muchos buenos momentos, tanto en conciertos como en discos. Una de mis cimas fue cuando hice una banda sonora junto con Jerome que tocaba con Nine Inch Nails. La película es The Collector de 2009, escrita por Marcus Dunstan, que también ha trabajado en las de Saw. Me encantó acudir al cine y escuchar toda la música que había escrito con violines, etc. Me emocionó mucho.

¿Tienes algún otro proyecto en mente?
Estoy haciendo un tributo a Carlos Santana, que se llama A Salute To Santana. Empiezo a tocar aquí en San Pedro el 17 de enero con toda la música de Santana; Samba Pa Ti, Evil Ways… con timbales, etc. Lo estoy haciendo porque cuando él se hizo famoso me ayudó mucho siendo cubano para poder considerarme latino y tocar rock en Estados Unidos.

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VuDu Man Custom Hat

Asimismo, dispones de una tienda online donde vendes diversos artículos.
He abierto una tienda online, porque cuando viajaba a todo el mundo le gustaba mi sombrero, los pilotos, etc. y me lo querían comprar. Esta tienda la he abierto con mi esposa Avery y se llama VuDu Man Curiosity Shop.  Recibimos pedidos de todo el mundo, también tenemos a la venta mi disco en solitario. El sombrero incluye las calaveras, los huesos y las plumas. Asimismo, tenemos tazas de café, vendemos ropa, camisetas y muchas cosas interesantes.

 

VUDU MAN CURIOSITY SHOP
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LECCIONES DE BAJO, GUITARRA Y GRABACIONES DE ROBERT SARZO: vudumanmusic (at) gmail (dot) com